Чем лучше птицы начинали летать, тем меньше становился их костный хвост

Около 100 миллионов лет назад у первых птиц в процессе эволюции значительно уменьшился размер костного хвоста. Ученые из Оксфордского университета пришли к выводу, что именно это позволило пернатым развить более совершенные нижние конечности и дало им эволюционное преимущество, которым не обладали, например, динозавры. Работа палеонтологов опубликована в журнале Proceedings of the Royal Society B, сообщает Д. Ерусалимский (www.strf.ru).

Исследователи изучили останки птиц мелового периода, таких как Confuciusornis, Enantiornis и Hongshanornis, живших 145—66 миллионов лет назад бок о бок с динозаврами. Птицы эти уже развили способность быстро летать и имели подходящие для этого крылья, однако ученых в первую очередь заинтересовало, каким образом новый стиль жизни отразился на строении ног птиц.

Группа ученых провела анализ окаменелых останков древних птиц, найденных в Китае, Северной и Южной Америке. В результате удалось выяснить, что чем лучше птицы начинали летать, тем меньше становился их костный хвост. Это, в свою очередь, привело к появлению огромного разнообразия нижних конечностей с множеством видов когтей и других «приспособлений», которые в дальнейшем совершенствовались в процессе эволюции и без которых не могли бы обойтись современные птицы.

«Эти птицы были не столь совершенны, как современные. Если нынешних пернатых сравнить с бомбардировщиками “Стелс”, то их предков можно было бы считать похожими на бипланы, — размышляет ведущий автор исследования Роджер Бенсон (Roger Benson). — И все же удивительно, что эти птицы, еще сохранявшие такие черты, как, например, зубы, уже обладали столь разнообразными подвижными ногами».

Палеонтологи сопоставили бедро, голень и ступню птицы и те же составляющие ноги динозавров того периода, после чего пришли к выводу, что с точки зрения эволюции нижних конечностей птицы значительно обошли своих в дальнейшем вымерших соседей.

«Наша работа показала, что пусть птицы изначально были лишь одним из подвидов динозавров, они быстро совершили эволюционный рывок, который позволил им получить способности и преимущества, которых у их сородичей-динозавров не было, — объясняет Роджер Бенсон. –— И суть их уникальности как птиц была в том, что они отказались от хвоста динозавра: как только они его лишились, их ноги стали развиваться и приобрели чрезвычайную подвижность. Это, в свою очередь, позволило пернатым занять новые экологические ниши».

Таким образом, авторы приходят к выводу, что именно задние конечности, а не крылья стали залогом разнообразия птиц и высокой по сравнению с динозаврами скоростью развития этого класса животных.

Ископаемые птицы времен динозавров (Enantiornis слева и Hongshanornis справа) с разными типами строения ног (фото Roger Close)

 

Те же птицы — реконструкция

 

На заставке фото А. Зелятрова