Хорошо, что он не столкнулся с динозаврами

Лишь после того, как астероид перебил динозавров (за исключением тех, что превратились в  птиц), по лесу в поисках насекомых начал сновать маленький пушистый зверек. По скромной внешности никак нельзя было догадаться, что его потомки однажды станут править планетой, пишет Д. Целиков (science.compulenta.ru) со ссылкой на Nature News.

Группа ученых из США и Канады реконструировала внешний вид и анатомию этого существа — предка всех плацентарных млекопитающих (то есть тех, которые рожают живых детенышей на продвинутой стадии развития) — в беспрецедентных деталях. Источником послужили палеонтологическая летопись и успехи генетиков.

Оказалось, что тварь была насекомоядным древолазом с пушистым хвостом. Масса тела оценивается в 6—245 г. Она производила на свет слепых и лысых детенышей — по одному за раз. Мозг имел сложное строение, а каждая челюсть могла похвастаться тремя парами коренных зубов.

Сопутствующий анализ утверждает, что плацентарные диверсифицировались через несколько сотен тысяч лет после вымирания нептичьих динозавров, то есть грызуны и приматы никогда не встречались с доисторическими рептилиями. Вывод подкрепляется тем фактом, что окаменелости плацентарных млекопитающих старше 65 млн лет не обнаружены, но это противоречит генетическим исследованиям, которые говорят, что данная группа возникла около 100 млн лет назад. И совместить, как говорится, яблоки и апельсины никак не удается.

Специалисты проанализировали более 4 500 анатомических черт — почти в 10 раз больше, чем все предыдущие исследования. К ним относятся черты 86 ныне живущих и вымерших млекопитающих. Два года ушло только на определение характеристик, которые стоило бы анализировать, и еще три понадобилось на то, чтобы собрать все данные. Дело осложнялось тем, что специалисты не всегда говорят на одном научном языке: терминология анатомических черт разнится от группы к группе.

Анатомические результаты исследователи подкрепили информацией о ДНК современных видов, после чего все данные, определения и фотографии загрузили в Morphobank — интернет-пакет ПО, предназначенный для создания родословных биологических видов. Кстати, участники исследования помогали его разрабатывать.

Получившееся древо плацентарных млекопитающих может оказать помощь в решении давних споров. Например, оно говорит о том, что тупайи и шерстокрылы одинаково тесно связаны с приматами (людьми в том числе). Ранее генетические исследования показали, что последние к нам ближе. Кроме того, судя по древу, Afrotheria (группа африканских млекопитающих, в которую входят слоны и трубкозубы) произошли от предков, живших в Северной и Южной Америке и ныне вымерших.

Надо заметить, что реконструированное существо появилось уже после раскола Гондваны на современные южные континенты, поэтому его потомки должны были уметь плавать или каким-то иным образом совершать морские путешествия на большие расстояния, иначе объяснить широкое распространение плацентарных не получится.

Ученых поражает огромное несоответствие между морфологическими и генетическими данными. Например, если судить только по анатомическим чертам, панголины, муравьеды и трубкозубы относятся к одной группе, а генетики разносят их по разным. Поэтому надо быть особенно осторожными при подобного рода реконструкциях, ведь генетическая информация о давно вымерших существах отсутствует.