Под толщей льда Антарктики нашли жизнь

Крупнейший в Антарктиде шельфовый ледник Росса выдается в море на сотни километров. Медленно сползая с Трансантарктических гор, его льды накрывают Уилланс, одно из семи известных на сегодняшний день подледных озер на континенте. Не слишком глубокое (всего несколько метров), оно было обнаружено несколько лет назад, но уже вскоре ученые приступили к бурению многометрового ледяного слоя, скрывающего воду. В начале 2013 года исследователи достигли озера, взяв пробы воды и донных отложений, пишет Я. Рыбаков (rusplt.ru).

Основная задача исследователей — поиск организмов, способных выжить в таких тяжелых условиях. Повышенное давление не дает озеру замерзать при обычной температуре — вода здесь ниже 0 градусов по Цельсию.. Считается, что похожие условия могут быть под толстым льдом спутника Юпитера Европы. Теоретически, если жизнь возможна в антарктических подледных озерах, то она может существовать и на этом спутнике.

Пробы принесли результаты — в них обнаружилось небольшое количество хемолитотрофных микроорганизмов. Окисляя придонные запасы метана и аммиака, они — при сильном недостатке кислорода — восстанавливают углекислый газ для построения своих биомолекул.

Американский Национальный научный фонд финансирует изучение озера Уилланс в рамках специальной программы WISSARD (Whillans Ice Stream Subglacial Access Research Drilling). В декабре 2014 года вездеходы доставили сотни тонн оборудования и топлива к месту, расположенному в одной тысячи километров от ближайшей постоянной базы. В начале января бурение было возобновлено, точнее говоря, протапливание: чтобы пробиться сквозь 800 метров льда, специалисты из Университета Небраски-Линкольна использовали струю горячей воды и укрепленный кевларом шланг почти километровой длины.

7 января 2014 года ученые впервые в истории добрались до пограничной зоны подледного озера. Первые кадры спущенной вниз камеры показали, что жизни там нет. «Каменистый, похожий на поверхность Луны», — описал ландшафт озера для Scientific American один из руководителей экспедиции, гляциолог Росс Пауэлл.

Поднятая на поверхность вода была чиста и прозрачна, и даже микроорганизмов в ней не обнаружилось — возможно, не все области озера подходят для их обитания. Придонные породы, состоящие в основном из обычного кварцевого песка, также неспособны обеспечить питанием сколь-нибудь заметную жизнь. Не обнаружили детекторы и следов подходящих газов — таких как метан или сероводород. Казалось, что нет никакой надежды обнаружить здесь живые организмы. Однако неделю спустя ученых ждал большой сюрприз.

К середине января к озеру добрался дистанционно управляемый аппарат Deep-SCINI, способный выдерживать повышенное давление, оснащенный целым комплектом инструментов для забора проб, прожекторами и набором видеокамер. Осветив нижнюю поверхность ледника, зонд обнаружил на ней массу крошечных бугорков, которые показали ученым, что таяние льда происходит быстрее, чем они предполагали.

Погрузившись в воду примерно на метр, Deep-SCINI начал наблюдения. Уже вскоре в объективе аппарата мелькнула тень, принадлежавшая,  к всеобщему удивлению, рыбе размером около 15 сантиметров. Как и у многих обитателей глубин, куда не проникает солнечный свет, ее ткани полупрозрачны. За день работы в объектив аппарата попала пара десятков рыб. «Было ясно, что это не случайная встреча, мы наткнулись на целое сообщество», — прокомментировал Пауэлл.

Удивительнее всего было то, что рыбы обитают в местности, по-видимому, действительно лишенной достаточного количества пищи. Микроорганизмов, основы пищевой цепочки, в этой части озера либо крайне мало, либо нет вовсе. Добираться до открытой свету части моря, где можно поедать фитопланктон, слишком далеко и сложно. Возможно, они питаются мелкими ракообразными в других областях озера, лишь иногда подплывая к «берегу». Это вопрос, который еще предстоит выяснить ученым.

На заставке фото с сайта www.gismeteo.ru