Эволюция приматов началась на деревьях

Американские палеонтологи проанализировали анатомию конечностей недавно найденных останков предположительно первого примата Земли, древнего животного пургаториуса (Purgatorius), и пришли к выводу, что он жил не на земле, как считалось ранее, а на ветвях деревьев, говорится в статье, опубликованной в журнале Proceedings of the National Academy of Sciences, пишут РИА Новости и paleonews.ru. Пургаториус, живший вскоре после вымирания динозавров, около 65 млн лет назад, входит в состав подотряда Plesiadapiformes отряда приматов.

«Учебник, который я сейчас использую на курсах биологической антропологии, содержит в себе иллюстрацию, на которой пургаториус изображен в виде наземного примата. Как мы надеемся, наше исследование поменяет то, что сегодня преподается студентам, и переместит пургаториуса на ветки деревьев, где им и место» — заявляет Стивен Честер (Stephen Chester) из Йельского университета (США).

На сегодняшний день тайна происхождения приматов и первые их эволюционные шаги по Земле остаются практически нераскрытой тайной. Палеонтологи в принципе соглашаются в том, что первые приматы появились на заре эры млекопитающих, 66 миллионов лет назад, примерно в то же время, когда возникли все остальные отряды млекопитающих. При обсуждении последующих этапов эволюции наших предков мнения разделяются.

Часть ученых считает, что первые приматы возникли и жили на территории Африки, а другие, опираясь на недавние находки в Мьянме и Китае, говорят о юго-азиатских корнях всех современных обезьян и человека. Существуют и разногласия по поводу того, какой образ жизни вели приматы. Большинство антропологов полагает, что они были похожи на примитивных млекопитающих эпохи динозавров и вели наземный образ жизни, а другие полагают, что приматы изначально обитали в лесах.

Честер и несколько других палеонтологов из различных университетов США попытались разрешить это противоречие, сравнив анатомию конечностей одного из самых древних приматов, пургаториуса, с тем, как устроены руки и ноги у свыше 200 видов давно вымерших и существующих сегодня представителей класса, а также наших ближайших родичей — тупай и грызунов.

Как отмечают ученые, до недавнего времени  пургаториусы  были известны нам только лишь по фрагментам черепа и зубам. Этого было достаточно, чтобы отнести их к числу близких родичей приматов и определить их диету, но не для определения среды обитания. Относительно недавно их коллегам удалось найти хорошо сохранившиеся фрагменты костяшек пальцев этого древнего существа, которые одновременно подтвердили его принадлежность к числу приматов и указали на его сверхдревний возраст — 65 миллионов лет.

Когда ученые сравнили эти фрагменты костей с аналогичными частями скелета у других приматов и животных, они поняли, что пургаториусы жили, вопреки устоявшимся представлениям, на ветвях деревьев.

«Кости щиколоток обладают характерными чертами подвижности, которые можно сегодня встретить только среди приматов и их ближайших родичей. Эти уникальные черты должны были позволить животному, такому как пургаториус, вращать и подстраивать свои ноги для того чтобы хватать ветки во время перелаза между деревьями. И наоборот, у всех наземных млекопитающих отсутствуют эти черты анатомии и они лучше приспособлены для достаточно ограниченных движений формата “вперед-назад”», — продолжает Честер.

Исследование американских палеонтологов предоставляет старейшие ископаемые свидетельства того, что переход к жизни на деревьях сыграл ключевую роль в эволюции приматов. В сущности, говорят исследователи, дивергенция приматов от других млекопитающих не была крупным событием, но именно приматы смогли разработать достаточно тонкие адаптации, облегчающие им ориентацию в пространстве и возможность питания на деревьях.

По его словам, данное открытие ставит под сомнение популярную сегодня идею о том, что приматы появились достаточно внезапно, в результате резкого перехода от наземного к древесному образу жизни. Как считает ученый, эволюция наших предков шла медленно и постепенно, что роднит их с другими отрядами млекопитающих.

На заставке: Purgatorius. Реконструкция: Patrick Lynch / paleonews.ru