Зверьки, напоминавшие грызунов, были расторопны и всеядны

Самые ранние представители группы млекопитающих, существовавшей на протяжении 130 млн лет, уже обладали анатомическими характеристиками, которые позволяли животным благоденствовать в тени динозавров и даже пережить массовое вымирание.

Почти полный скелет, только что описанный палеонтологами, принадлежал млекопитающему, жившему около 160 млн лет назад на северо-востоке нынешнего Китая, пишет Д. Целиков (compulenta.computerra.ru) со ссылкой на Science и Nature News. Животное было одним из первых многобугорчатых — напоминавших грызунов млекопитающих с многочисленными выростами на зубах.

На протяжении большей части своего 130-миллионнолетнего существования (одного из самых продолжительных в истории млекопитающих) эти разнообразные создания играли доминирующую роль в своей среде и занимали сразу несколько экологических ниш, подчеркивает палеонтолог позвоночных Чжэси Ло (Zhe-Xi Luo) из Чикагского университета (США). Одни многобугорчатые обитали на деревьях, другие — на земле, а некоторые — и вовсе под землей. Короче говоря, они играли те же экологические роли, которые позднее перешли к грызунам. Следует отметить, что многобугорчатые, пережив массовое вымирание 66 млн лет назад, которое уничтожило 75% видов планеты, тем не менее, сошли со сцены около 35 млн лет назад — одновременно с возникновением грызунов. Возможно, это не простое совпадение.

Г-н Ло и его коллеги назвали новый вид Rugosodon eurasiaticus (морщинистый евроазиатский). По оценке, животное весило от 65 до 80 г и размерами напоминало средней величины бурундука.

До этого самые ранние многобугорчатые были известны лишь по фрагментам черепа, а также челюстным костям и зубам. Новый образец полон более чем на две трети. Оказалось, что животное обладало анатомическими чертами, которые ранее считались характерными для более поздних представителей группы.

Например, у ругосодона была замечательно гибкая лодыжка, благодаря которой ступня очень сильно вытягивалась вниз (как у балерины, стоящей на пуантах) и могла вращаться, вы даже не представляете как. Подобная гибкость вкупе с чрезвычайно подвижным пальцем, соответствующим большому пальцу человеческой ноги, позволяла преимущественно наземному существу ловко преодолевать пересеченную местность. Эта особенность характерна для многобугорчатых, а прочие млекопитающие той поры были ее лишены.

Ругосодон мог похвастаться также невероятно гибким позвоночником: он крутился и вправо, и влево, выгибался в области талии и вперед, и назад. Форма и расположение зубов животного говорят о том, что ругосодон (судя по тому, зачем такие зубы нужны современным млекопитающим) питался фруктами, семенами, червями, насекомыми и, возможно, мелкими позвоночными.

Именно гибкость многобугорчатых (и в физическом, и в пищевом смысле) сделала их столь успешными в эволюционном плане, отмечает палеонтолог позвоночных Брайан Дэвис (Brian Davis) из Луисвильского университета (США). По его словам, роль этой группы в экосистемах недооценивалась: «Люди забывают о ней, ибо она не оставила потомков».

Напомним, что совсем недавно ученые описали два новых ископаемых образца, относящихся к той же эпохе и той же части света. Хотя ученые отнесли их к другой группе млекопитающих, харамиидам, палеонтолог позвоночных Гильермо Ружье (Guillermo Rougier) из Луисвильского университета полагает, что одно из созданий, а именно Arboroharamiya, в действительности может оказаться многобугорчатым. Детальное сравнение его с ругосодоном могло бы прояснить отношение двух животных друг к другу.

На заставке Rugosodon eurasiaticus (реконструкция April Isch, Univ. Chicago / www.nature.com)