Уменьшение птиц в размерах позволило им занять новые экологические ниши и пережить гигантских рептилий

Хотя динозавры вымерли 65 миллионов лет назад, мы и сегодня постоянно имеем дело с их потомками — птицами. Группа ученых из Великобритании и Канады задалась вопросом, почему именно пернатые оказались столь успешны с точки зрения эволюции. Чтобы получить ответ на этот вопрос, исследователи вычислили вес сотен древних животных и пришли к выводу, что уменьшение птиц в размерах позволило им занять новые экологические ниши, а это дало им возможность пережить своих собратьев — гигантских рептилий, а в дальнейшем заселить всю планету, пишет Д. Ерусалимский (www.strf.ru).

Чтобы более-менее точно «взвесить» вымерших животных, как объясняют ученые, достаточно знать толщину костей их «ног». В исследовании, опубликованном в журнале PLoS ONE, использовали кости 426 динозавров. Как оказалось, вскоре после своего появления на Земле 220 миллионов лет назад ящеры стали быстро уменьшаться в размерах, но вскоре эта тенденция стала проявляться все менее ярко. Однако виды, являющиеся прямыми предками птиц, продолжали стремительно меняться в размерах еще 170 миллионов лет, что позволило им достигнуть невиданного среди прочих динозавров экологического разнообразия.

«Динозавры никуда не исчезли – около десяти тысяч их видов живут сегодня в виде птиц. Мы хотели выяснить, каким образом предки этих динозавров были связаны с вымершими тираннозаврами, трицератопсами и стегозаврами», — размышляет Роджер Бенсон (Roger Benson) из Оксфордского университета, ведущий автор исследования. По его словам, ученые обнаружили, что различные виды динозавров очень значительно отличались между собой по весу, и в первую очередь это касалось манирапторов — покрытых перьями динозавров, следующим эволюционным звеном после которых и стали птицы. Этот ряд включил в себе представителей с весом от 15 граммов до трех тонн. Такая огромная разница, по словам исследователей, свидетельствует в том числе и о том, что манирапторы очень быстро эволюционировали. Обычно небольшая разница в размерах между представителями разных видов одного рода свидетельствует о том, что виды эти эволюционируют медленно, в данном же случае ситуация оказалась противоположной.

Способность быстро эволюционировать в меняющемся мире и разнообразнейшие «эксперименты» с размером обеспечили решающее преимущество динозаврам-предшественникам птиц и самим птицам, в то время как прочие доисторические ящеры так и не оказались способны покинуть свою узкую экологическую нишу.

На заставке изображение с сайта www.strf.ru