Яйцо или курица?

 

 

Кто о чем, а мы снова о яйце и курице.

Яйца появились около 300 миллионов лет назад. Их скорлупа помогла возникнуть сухопутному образу жизни. А вот с курицей очень много неясного. Так, 150 лет назад, когда обнаружили археоптерикса — наполовину динозавра, наполовину птицу, — все казалось понятным: динозавры нарастили перья, научились летать, и так появились птицы.

Однако в последнее время в Китае открыли несколько пернатых динозавров, которых нельзя считать прямыми предками птиц, и вопрос об эволюции пера (результат развития чешуи?) заиграл новыми красками. Судя по количеству находок оперенных, но нелетающих животных, перья возникали вовсе не для полета. Для чего же? Задает вопрос Д. Целиков (compulenta.computerra.ru), в вольном изложении статьи из Ars Technica.

Палеонтолог Джулия Кларк из Техасского университета в Остине (США) выступила в журнале Science с обзорной статьей, в которой попыталась собрать все, что мы знаем о происхождении перьев, и указать направления дальнейшего поиска.

Самые ранние «протоперья» совершенно не напоминали чешуйки: то были тоненькие нити, которые едва ли могли улучшить аэродинамические характеристики животных — даже тех, что специализировались на прыжках с дерева на дерево. А когда появляются легкие плоские и ветвистые образования, в которых мы узнаем привычные нам перья, их несут нелетающие существа.

И у современных птиц перья не только даруют возможность полета, но и выполняют целый ряд других функций. Во-первых, что очевидно, они служат теплоизолирующим материалом. Во-вторых, помогают птицам сливаться с окружающим миром (прятаться от хищников) или, напротив, выделяться на его фоне (дабы понравиться противоположному полу). Недавно исследователи идентифицировали расцветку перьев некоторых ископаемых образцов, и выяснилось, что она была довольно яркой. Одна работа, опубликованная несколько месяцев назад, обнаружила первое свидетельство различий в оперении между полами: 130 миллионов лет назад самцы обладали длинными хвостовыми перьями, что, по-видимому, стало результатом полового отбора.

Так, когда же появились первые перья? Палеонтологи продолжают отфутболивать сакраментальную дату все дальше в прошлое. По последним данным, самые ранние протоперья возникли как минимум за 100 миллионов лет до того, как их потомки позволили первой птице подняться в воздух. Многие тероподы (в эту группу динозавров, давшую впоследствии птиц, входили, помимо прочих, рапторы и тираннозавры, представляете?) носили перья, напоминавшие современные, или что-то вроде щетины. И не они одни. Их очень далекий родственник, похожий на трицератопса, тоже щеголял протоперьями. Некоторые летучие птерозавры не исключение (хотя их щетина несколько иная).

Последний общий предок этих групп жил почти за 100 миллионов лет до этих пушистых существ. Он тоже носил жесткие протоперья? Или же перья возникали в истории эволюции несколько раз?

Как на грех, палеонтологическая летопись не спешит удовлетворить наше любопытство. Все великолепно сохранившиеся образцы из Китая относятся к позднему юрскому периоду или раннему мелу, а эти группы образовались еще в триасе. Ни одна из найденных на сегодня окаменелостей тех времен не сохранила следов мягких тканей настолько хорошо, чтобы рассказать о происходившем на перьевом фронте.

Более того, до сих пор не обнаружен такой слой породы, от которого можно было бы ожидать прорыва. Поэтому исследователям приходится идти окольными путями, отмечает г-жа Кларк. Сейчас надо подналечь на моделирование, чтобы максимально сузить перечень возможных функций уже найденных протоперьев. Но уже ясно, что они возникали вовсе не для того, чтобы можно было оторваться от земной тверди.