Ученые посоветовали фермерам «вербовать» муравьев Messor barbarus для прополки посевов и улучшения качества почвы

Messor barbarus (красноголовый муравей-жнец) известен как муравей-уборщик, потому эти насекомые собирают и уносят семена сорных растений в свои гнезда для питания. Исследователи считают, что аграрии могли бы использовать природные склонности муравьев, чтобы уменьшить затраты на борьбу с сорняками и улучшить качество плодородного слоя.

«Эти муравьи естественным образом присутствуют на полях», - говорит Барбара Барайбар Падро, доктор наук в области науки о растениях в штате Пенсильвания (добавим, что ареал обитания красноголовых жнецов – от Северной Африки до Югославии). - «Messor barbarus в состоянии удалить огромное количество семян сорняков из системы, и если фермеры предпримут меры по сохранению муравьев, это может принести пользу самим земледельцам».

Обработка нарушает почву и может разрушать гнезда муравьев. Исследователи задались вопросом, влияет ли обработка почвы на количество, размер и распределение гнезд муравьев в полях, и как эти факторы могут влиять на способность муравья контролировать сорняки.

«На обработанных полях может появиться больше сорняков, потому что они не испытывают проблем с муравьями», - говорит Барбара. - «Следовательно, если вы не потревожите почву, у вас может быть больше муравьев-помощников».

Исследователи сравнили количество и размер гнезд муравьев на четырех пропашных полях и трех полях под паром в Испании. Они также отмечали местоположения различных гнезд муравьев с помощью GPS, а затем анализировали, насколько равномерно были расположены гнезда на изучаемой территории.

Ученые ожидали, что в обработанных полях будет меньше муравейников по количеству и размеру, и теория подтвердилась во второй части. Несмотря на то, что ученые не обнаружили различий в количестве гнезд муравьев в обработанных полях и полях без обработки, гнезда в обработанных полях оказались меньшего размера. Это может повлиять на борьбу с сорняками в том плане, что меньшие гнезда не будут потреблять столько семян сорняков, сколько большие, отметила Барбара.

На полях под паром гнезда также были распределены более равномерно, так как муравьи обычно соревнуются друг с другом и защищают свою территорию, что приводит к равномерному распределению гнезд. Но обработка почвы могла уничтожить некоторые поселения в произвольном порядке, оставив сорняки бесконтрольными.

«Было здорово, что мы смогли увидеть и задокументировать разницу между обработанными и необработанными полями», - сказала Барбара.

Фермеры в Испании выращивают озимые зерновые культуры, такие как ячмень, с обработкой почвы два раза в год. Хотя осенняя обработка почвы может помочь фермерам подготовить свои поля к посадке, исследователи не считают, что летняя обработка столь же полезна.

«Агрономически я не уверена, имеет ли смысл такая интенсивная обработка почвы», - говорит Барайбар. - «Вы, вероятно, в таком случае теряете много воды и хороните все семена сорняков, закрывая муравьям к ним доступ».

В засушливых и полузасушливых регионах Испании фермерам необходимо сохранять воду и поддерживать качество почвы, чтобы иметь хороший урожай. Значит, меньшая обработка почвы послужит во всеобщих интересах: в почве останется больше влаги, фермеры сэкономят на топливе и трудочасах, а муравьи останутся с источником пищи.

Важно, что мessor barbarus также могут помочь фермерам управлять устойчивыми к гербицидам видами сорняков, такими, например, как райграс, чьи семена входят в их излюбленный рацион.

(Источник: news.psu.edu. Автор: Кэролайн Тритч. Фото: Барбара Барайбар).