… но усиливается рост.

 
Результаты экспериментов ученых из Корнеллского университета (США, штат Нью-Йорк, Итака) показали, что растения могут быстро утратить свои защитные силы, если они не сталкиваются с вредителями. Эксперимент был проведен на дикорастущем ослиннике двулетнем (Oenothera biennis), который рос в условиях с искусственно удаленными насекомыми-вредителями. В течение пятилетнего периода было получено три-четыре поколения этого двулетнего растения, и обнаружены существенные изменения в уровне синтеза защитных химических веществ. Также наблюдался сдвиг в особенностях внутри- и межвидовой конкуренции.
 
Учеными было создано 16 идентичных участков, на которых были размещены растения с 18 уникальными генотипами. Половина этих участков на протяжении вегетационного периода постоянно обрабатывалась инсектицидами. Обычно ослинник двулетний не использует перекрестное опыление при размножении, это значительно облегчило наблюдение за распространением в течение времени каждого из 18 генотипов на экспериментальных участках. Параллельно было установлено, что распределение естественных чешуекрылых вредителей на экспериментальных площадках было неравномерным. Например, плотность одного из видов, Mompha brevivittella, была в пять раз выше на одном из участков, по сравнению с двумя другими.
 
За период наблюдения (2007--2011) количество растений ослинника двулетнего существенно уменьшилось на участках без вредителей, по сравнению с теми, где инсектициды не использовались. При этом плотность одуванчика на первых участках удвоилась, и он вытеснил многие генотипы ослинника, затеняя его проростки, которые нуждаются в достаточно большом количестве света на ранних стадиях развития.
 
К концу периода наблюдения только девять из 18 оригинальных генотипов ослинника осталось на участках обоих типов (обрабатываемых инсектицидом и контрольных). Фенотипические изменения у популяций, произрастающих на участках, где подавлялось появление вредителей, включают уменьшение продукции цветками и плодами защитного вещества эллаготанин и более раннее цветение. Ученые отмечают, что если насекомые присутствуют на участке, то более позднее цветение позволяет растениям лучше защититься от них, т.к. это позволяет избежать повреждения рано развивающимися личинками созревающих плодов. Также они добавили, что уменьшение продукции защитных веществ в популяциях растений, лишенных контакта с вредителями, подтверждает, что в природе естественный отбор усиливает защитные механизмы растений против насекомых, повреждающих цветки и плоды. Также установлено, что на участках, избавленных от давления насекомых вредителей, преимущество имеют генотипы с более крупными размерами растений, вероятно, это связано с тем, что в отсутствии потребности в высоких затратах энергетического потенциала растительного организма на защиту, внутренние ресурсы перенаправляются на усиление роста, что положительно сказывается на внутривидовой конкуренции. 
 
Детали исследования опубликованы в журнале "Science".